El barbero diabólico de la calle Fleet

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Hoy os traigo una de las leyendas más conocidas y macabras de Londres, la leyenda de Sweeney Todd. Vamos a trasladarnos al Londres de los siglos XVIII y XIX, la ciudad era peligrosa y existían muchas enfermedades, el riesgo de contagio era muy grande, especialmente, para los más desfavorecidos. Cuenta la leyenda que Benjamin Barker era el hijo de un trabajador de la seda que tenía problemas con el alcohol, el pequeño Benjamin tuvo que comenzar a trabajar muy pronto y a la edad de 13 años sus padres desaparecieron en misteriosas condiciones. El joven huérfano se vio obligado a delinquir para subsistir y esto le llevaría a pasar 15 años en la prisión de Newgate. Allí, aprendió el oficio de barbero, a diferencia de la actualidad, los barberos de la época tenían conocimientos de anatomía y podían realizar algunas operaciones quirúrgicas. Al salir de prisión, Barker adoptó el nombre de Sweeney Todd y montó una barbería en la calle Fleet. Durante un tiempo comenzó a desaparecer gente de la ciudad en circunstancias extrañas, las personas desaparecidas pertenecían a la aristocracia; Sweeney, durante su estancia en prisión, había desarrollado un gran odio hacia la alta sociedad londinense. Durante años, el barbero se dedicó a degollar aristócratas en su barbería pero, no lo hacía solo, sino que contaba con la ayuda de su amante Margery Lovett. Gracias a ella, Sweeney pudo perfeccionar sus crímenes, juntos montaron una tienda de pasteles de carne que conectaba con la barbería por un subterráneo en el que guardaban los cadáveres. La pastelería de la señora Lovett era todo un éxito y numerosos clientes se aproximaban día tras día a probar sus deliciosos pasteles de carne, lo que nadie sabía es que la carne utilizada provenía de las víctimas de Todd. Años después, la policía londinense descubrió las atrocidades de la pareja, la señora Lovett se suicidó antes de ser juzgada y el señor Todd fue condenado a muerte. Se le atribuyen alrededor de 160 asesinatos.

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Actualmente, no se ha podido comprobar si estos hechos son ciertos, carecemos de pruebas fotográficas del barbero pero, gracias a unos viejos archivos de la prensa inglesa tenemos una pequeña descripción: pelirrojo, pálido y de rasgos atemorizantes. Existen otras teorías sobre Sweeney Todd, hay quienes afirman que nunca existió, quienes dicen que no fue capturado o que la prensa de la época exageró los acontecimientos. Sea real o no, la leyenda de Sweeney Todd es una de las más productivas de la historia pues ha dado lugar  a varias obras literarias, un musical y hasta se ha llevado al cine.

The String Pearls: A Romance

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Es la primera publicación literaria que tenemos del barbero diabólico, apareció en la revista The People’s Periodical and Family Library dividida en 18 partes que se fueron publicando semanalmente. Probablemente fue escrito por Thomas Prest que, además, buscaba su inspiración en sucesos publicados en el periódico The Times y, por tanto, sus historias tenían una base real. The String of Pearls es, en realidad, lo que se conoce como ‘Penny dreadfuls’, es decir, novelas de baja categoría que trataban temas violentos y gore. Sin embargo, en la época mucha gente se enganchaba a estas historias y estaba pendiente de sus publicaciones.

Teatro y Literatura

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La leyenda de Sweeney Todd se volvió tan popular que inspiró la obra teatral de Christopher Bond Sweeney Todd, the Demon Barber of Fleet Street (1970) y esta, a su vez, fue la utilizada por Stephen Sondheim para su adaptación al musical estrenado en Broadway en 1979. El musical gozó de gran aceptación y recibió numerosos premios. Además, antes de estas adaptaciones, en 1936 George King dirigió una película inspirada en esta historia, protagonizada por Tod Slaughter y titulada Sweeney Todd, the Demon Barber of Fleet Street.

Adaptación cinematográfica de 2007

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La versión más reciente que tenemos del barbero diabólico es la adaptación cinematográfica de 2007 realizada por Tim Burton. Esta película toma las canciones compuestas por Sondheim y las lleva al cine de la mano de actores como: Johnny Depp (Sweeney Todd), Helena Bonham Carter (la señora Lovett) y Alan Rickman (juez Turpin). La trama es similar a la que contaba la leyenda original; sin embargo, en esta historia Benjamin Barker era barbero antes de ser encarcelado injustamente. El juez Turpin estaba enamorado de la esposa de Barker y ordena condenar al barbero a trabajos forzosos en Australia durante 15 años, la acusación es falsa y Barker jura vengarse. Mientras, Turpin se aprovecha de la mujer de Benjamin y encierra a su hija. Años después, Barker regresa a Londres bajo el nombre de Sweeney Todd, conocerá a la señora Lovett y juntos emprenderán su atroz aventura.

Una vez más, vemos como de una pequeña leyenda popular, que a día de hoy todavía no ha podido demostrarse su veracidad, surgen diversas obras tanto literarias, como cinematográficas o musicales. A veces, la realidad supera a la ficción y, aunque no sabemos si Todd existió realmente, lo cierto es que la literatura no deja de alimentarse de la cultura popular.

“No, nada de Barker. Ese hombre ha muerto. Ahora soy Todd. Sweeney Todd. Y se hará venganza”.

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